Depois de fazer história, os pequenos satélites do espaço profundo da NASA ficaram sem comunicação

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Os dois primeiros minúsculos satélites que já entraram interplanetários ficaram em silêncio no espaço profundo por alguma razão desconhecida, e é provável que nunca mais possamos ouvi-los. Mas para a NASA, que lançou as sondas no ano passado, essa perda de comunicação não é considerada um fracasso. Antes que o par ficasse quieto, esses veículos demonstraram que minúsculos satélites poderiam se tornar ferramentas críticas para explorar outros mundos dentro do nosso Sistema Solar.

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Os satélites silenciosos são as duas sondas Marco - apelidadas de EVE e WALL-E do filme de ficção científica da Pixar - que voaram para Marte junto com a sonda InSight da NASA no ano passado. Ambas as MarCOs são modificadas como CubeSats, um tipo de pequeno satélite padronizado do tamanho de uma caixa de cereal usada para pesquisa espacial. Antes da missão InSight, os CubeSats só haviam orbitado em torno da Terra, mas a NASA queria saber se esses tipos de satélites também poderiam ser úteis em missões de espaço profundo.

pequenos satélites do tamanho de uma caixa de cereaisOs satélites da MarCO demonstraram isso e muito mais, superando as expectativas de todos. Eles lançaram junto com o InSight em 5 de maio, e voaram em formação com a espaçonave até o Planeta Vermelho. Uma vez que o InSight chegou a Marte e começou sua descida à superfície em 26 de novembro, os satélites da MarCO observaram a sequência de pouso da sobrecarga e enviaram atualizações de status em tempo real para a Terra. Dessa forma, a NASA sabia como cada etapa do processo de pouso acontecia minutos depois de acontecer. "Recebemos os dados muito antes do que teríamos - quase em tempo real, quando a aterrissagem estava acontecendo - aumentando a empolgação do evento", disse Joel Krajewski, gerente de projetos da sonda MarCO no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA. Beira.

Essas notificações rápidas eram um luxo que a NASA não teria sem os satélites da MarCO. Outras espaçonaves maiores em órbita ao redor de Marte também coletavam dados do pouso da InSight. Mas por causa de suas localizações e posições dos planetas, demorou um tempo para que esses veículos enviassem essas informações de volta à Terra. Por exemplo, o Mars Reconnaissance Orbiter da NASA, que está em órbita ao redor do Planeta Vermelho desde 2006, observou o pouso InSight dos céus marcianos, mas logo mergulhou abaixo do horizonte. Não foi possível enviar os dados até três horas após o pouso.

O que a MarCO-B, ou a WALL-E, viu quando se aproximou de Marte Imagem: NASA

Se algo deu errado durante o pouso da InSight, pode levar algum tempo para a NASA diagnosticar e resolver o problema sem os satélites da MarCO. “Nós sempre queremos obter dados de um pouso enquanto isso acontece, caso o infeliz aconteça e nós perdermos uma sonda”, diz Krajewski. “Queremos que o equivalente da caixa preta da companhia aérea entenda o máximo possível.” Felizmente, o pouso da InSight foi impecável, assim como os satélites da MarCO. Os satélites até mandaram de volta a primeira foto que a câmera da InSight fez em Marte, mostrando uma superfície plana vermelha através de uma lente de câmera suja.

“Queremos que o equivalente da caixa preta da companhia aérea entenda o máximo possível.” Mas, embora as MarCOs tenham sido um sucesso retumbante, elas não foram projetadas para durar além do pouso InSight. "Esta missão foi experimental desde o primeiro dia, onde grande parte do objetivo da MarCO era simplesmente sobreviver enquanto viajávamos para Marte", Andy Klesh, engenheiro-chefe da MarCO na NASA JPL, diz ao The Verge, acrescentando que "dois meses Na missão, provamos cada peça de nossa tecnologia. ”Depois de observar o pouso InSight, os satélites acabaram em órbita ao redor do Sol e, por cerca de um mês, enviaram sinais de volta à Terra. Mas no final de dezembro e início de janeiro, a NASA perdeu a comunicação com a WALL-E e a EVE em apenas uma semana uma da outra. A agência espacial não conseguiu recuperar o contato desde então

A equipe da Marco não sabe exatamente por que os satélites ficaram em silêncio. É possível que os raios cósmicos do espaço profundo atinjam a eletrônica das sondas, derrubando ambas as naves espaciais. Mas os engenheiros também sabiam que o WALL-E tinha um propulsor furado. Ambas as MarCOs estavam equipadas com propulsores que expelem gás frio para manobrar através do espaço (tal como o WALL-E fictício). Os satélites precisam deste hardware para apontar suas antenas de rádio de volta para a Terra - e quanto mais esses satélites se afastam da Terra, mais precisamente eles precisam apontar para serem ouvidos. Um vazamento pode significar que o WALL-E ficou sem combustível, e o satélite não pode mais apontar com precisão.

Um dos satélites gêmeos da MarCO antes do lançamento Imagem: NASA

Outra teoria é que ambos estão ficando muito longe do Sol, e isso está dificultando a obtenção de energia. Cada satélite Marco possui sensores projetados para detectar a localização do Sol, para que eles possam orientar adequadamente seus painéis solares. Mas à medida que os satélites se afastam do Sol, esses sensores podem estar tendo dificuldade em descobrir onde está a estrela. Como resultado, as MarCOs não estão apontando corretamente e não estão recebendo luz suficiente em seus painéis.

Se é o último problema, então pode haver alguma esperança para recuperar os satélites. Agora, a órbita deles está levando-os mais longe do Sol, mas eles voltarão novamente nos próximos meses. Em agosto, eles estarão à mesma distância do Sol do que durante o sobrevôo. É possível que os sensores consigam localizar o Sol novamente e as MarCOs possam ligar novamente. "Podemos conversar com eles novamente", diz Krajewski. "Vamos agendar mais algumas tentativas para encontrá-los."

“We’re deep into extra credit territory here.”Even if the MarCOs stay silent forever, the mission team is still incredibly pleased with what they’ve accomplished. The MarCOs were made with a budget of just $18.5 million, a bargain compared to InSight’s budget of nearly $830 million. And the satellites did fulfill what they had been set out to do. “We’re deep into extra credit territory here,” Krajewski says.

The team has also shown that CubeSat technologies can fare well in a deep-space environment. Each MarCO was equipped with a specialized radio about the size of a fist that can communicate up to millions of miles away. The satellites also had systems for adjusting the spacecraft’s orientation, solar panels, and thrusters. These technologies were made specifically to fit each CubeSat, and they had never operated together on such a small vehicle bound for deep space before. Future CubeSat missions are already adopting this new technology. One such mission, known as Lunar Flashlight, will send a CubeSat to the space near the Moon to look for ice inside lunar craters. And it’s going to need some of the same basic tech that the MarCOs just demonstrated.

Além disso, o CubeSats poderia acompanhar futuras missões maiores ao espaço profundo, servindo como meios de comunicação para a Terra. Isso seria especialmente útil em lugares como Vênus, por exemplo, que não possui uma vasta rede de satélites de comunicação como Marte. Ou é possível que os engenheiros possam enviar minúsculas espaçonaves para explorar áreas inóspitas do espaço, como a cauda turbulenta de um cometa ou as plumas de água que saem da lua de Saturno, Encélado. Dessa forma, se forem destruídos, não é tanto uma perda financeira.

Em última análise, a MarCO provou que tais ideias não são tão exageradas. “Pequenas naves espaciais não só nos permitem fazer retransmissão de comunicações, mas também nossos interesses científicos”, diz Klesh.

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Texto extraído do site The Verge - Ciência e TRADUZIDO utilizando o sistema do Google Tradutor.

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Publicado por Loren Grush (12 acessos).

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