Com novos emblemas brilhantes, os pilotos da Virgin Galactic juntam-se ao grupo de elite de astronautas comerciais

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Aplausos estrondosos encheram o átrio do Departamento de Transportes dos EUA, ontem, quando a Secretária de Transporte Elaine Chao colocou emblemas dourados nos trajes espaciais de Mark "Forger" Stucky e Frederick "CJ" Sturckow, simbolizando que cada piloto ganhara seu Commercial Astronaut Wings.

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A cerimônia, presenciada por professores e crianças de escolas da área de Washington, DC, foi realizada para comemorar o voo histórico que a dupla realizou no final do ano passado. No início da manhã do dia 13 de dezembro, os dois embarcaram no VSS Unity, um avião espacial pertencente à empresa de turismo espacial Virgin Galactic, e levaram o veículo a uma altura de 82,7 quilômetros sobre o Deserto de Mojave, na Califórnia, cruzando a fronteira. do espaço. Enquanto Sturckow esteve no espaço antes como astronauta na NASA, foi o primeiro vôo espacial de Stucky, um ex-piloto de testes e piloto de linha aérea comercial.

"Fiquei surpreso com a clareza da Terra", Stucky me disse mais tarde sobre o vôo. "Eu esperava ver grandes distâncias, mas apenas saltou para mim como se fosse uma tela de ultra-alta definição".

O tempo real que os dois haviam passado no espaço era curto - apenas alguns minutos -, mas cruzando uma altitude de 80 quilômetros em um veículo comercial, os dois se classificaram para os astronautas comerciais da Administração Federal de Aviação. Apenas dois outros receberam essa designação: Mike Melvill e Brian Binnie, que voaram em um veículo chamado SpaceShipOne em 2004. A NASA e a Força Aérea dos EUA também dão asas ao seu pessoal que cruza a mesma marca de 50 milhas, denotando essa altitude como o lugar onde a atmosfera da Terra se extingue e o espaço começa. Nem todos reconhecem isso como o limite do espaço. A Federação Mundial de Esportes Aéreos, por exemplo, reconhece 62 quilômetros (100 quilômetros) como a fronteira do espaço, embora a organização esteja considerando uma mudança baseada em novas pesquisas.

Mas a Virgin Galactic está sediada nos Estados Unidos e, aos olhos deles, essa foi a primeira vez que a empresa chegou ao espaço em seus 14 anos de história. Foi também a primeira vez desde o final do programa Space Shuttle, em 2011, que os astronautas americanos lançaram para o espaço a partir de solo americano (embora não tenham atingido a órbita). "Estamos todos realmente de pé sobre os ombros dos gigantes", disse Richard Branson, fundador da Virgin Galactic, durante um discurso.

A Virgin Galactic espera fazer isso de novo e de novo, eventualmente com passageiros a reboque. A empresa está focada no turismo espacial e já vendeu mais de 600 ingressos para clientes que esperavam viajar para o espaço com pilotos como Stucky e Sturckow. O líder da minoria da Câmara, Kevin McCarthy (R-CA), que falou na cerimônia, expressou seu desejo de que mais pessoas sigam os passos do casal. "Agora eu só espero que existam milhares mais por vir - que até você nesta audiência um dia estará de pé aqui", disse ele.

Mas a celebração do zero-g também teve alguns momentos de gravidade. McCarthy, Branson e Chao todos reconheceram em discursos antes da cerimônia de crachá que a Virgin Galactic tinha uma estrada esburacada para chegar a este ponto. Há mais de quatro anos, um avião espacial da Virgin Galactic, o VSS Enterprise, se separou durante um teste de vôo em busca de espaço. Um dos pilotos do avião, Michael Alsbury, morreu e outro piloto, Peter Siebold, ficou gravemente ferido durante o acidente.

Branson convidou um jovem rapaz em uma roupa de astronauta para posar para fotos no museu.

Na verdade, a cerimônia de Stucky e Sturckow coincidiu ontem com o Dia da Memória anual da NASA, durante o qual a agência espacial homenageia todos os astronautas que morreram em busca de espaço. O dia geralmente é realizado durante a última semana de janeiro ou a primeira semana de fevereiro para comemorar as tragédias de Challenger, Columbia e Apollo 1, que ocorreram em uma semana uma da outra. Mas por causa do recente fechamento do governo, a Nasa teve que adiar até ontem.

Foi um timing estranho, mas a maioria das grandes conquistas de voos espaciais muitas vezes servem como momentos de reflexão. E aqueles na Virgin Galactic disseram que estavam orgulhosos de como a equipe avançou da perda. "Foi um momento muito desafiador para a empresa", George Whitesides, CEO da Virgin Galactic, me disse mais tarde. "Mas a equipe fez um ótimo trabalho de se unir."

Após a cerimônia, Stucky e Sturckow ficaram para assinar alguns autógrafos e tirar fotos com os alunos. Eles então rapidamente saíram para participar de outro evento no Smithsonian Air and Space Museum. A Virgin Galactic decidiu doar o motor de foguete híbrido que levou Stucky e Sturckow ao espaço para o Smithsonian.

“É uma história muito boa que o público precisa saber e, francamente, uma história inspiradora”, disse Ellen Stofan, diretora do Museu Nacional do Ar e do Espaço e ex-cientista-chefe da NASA, em uma entrevista. “E precisamos de mais crianças envolvidas em STEM. Ser capaz de contar histórias como a da Virgin Galactic, para mim, inspira a próxima geração. ”

Um representante do Guinness World Records (à esquerda) apresentou um novo prêmio ao CEO da Virgin Galactic, George Whitesides (à direita).

The ceremonial accolades weren’t over yet. A representative for the Guinness World Records arrived at the museum dedication to let Virgin Galactic know that it was getting the award for the most powerful hybrid engine used on a crewed flight to space. For Stucky, the awards were nice, but he said he’s proud of what the flight ultimately represented. “For me, it’s about showing we have a great spaceship than about me personally getting to space for the first time,” he said in an interview. “I plan to get there many, many more times. So it was really satisfying to know that the vehicle was doing what it was designed to do.”

Now both he and Sturckow are eager to take people with them. “Once you’ve been in space yourself, one of the funnest things you can do is take somebody else up and share that with them,” Sturckow said. Stucky said he has flown people before on commercial airliners, but he noted they weren’t exactly excited to be there. “The majority of the people on those flights were there to get from point A to point B, they were not there because they really wanted to fly,” he said. “This will be different.”

Virgin isn’t quite ready for passenger flights yet. The company is gearing up for another test flight in the coming weeks out of the Mojave Desert. And the company will also need to start outfitting the inside of the spaceplane for customers, as well as simulate what the experience will be like for them. “We need to make sure we’re testing those procedures and that they all work properly,” said Whitesides. And then when the team is ready, they’ll shift to Virgin Galactic’s spaceport in New Mexico ahead of commercial operations. The timeline on all of this isn’t clear, though Branson noted that he hopes to fly on VSS Unity around the anniversary of the Apollo 11 Moon landings, which is on July 20th.

Stucky e Sturckow não estarão no próximo vôo de teste, mas Sturckow disse que na próxima vez que voar, ele tentará apreciar a missão, mesmo no curto espaço de tempo que eles têm. "Este vôo foi realmente acelerado e havia muitas coisas acontecendo", disse ele. “Eu queria ter esse detalhe e capturar esse momento, mas eu realmente não tive a oportunidade de apreciá-lo. Então, estou ansioso para voar novamente.

Fotografia por Loren Grush / The Verge

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Texto extraído do site The Verge - Ciência e TRADUZIDO utilizando o sistema do Google Tradutor.

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Publicado por Loren Grush (9 acessos).

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